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百年宝镜 - 中国的第一台大型天文望远镜

要论中国近代最古老的天文望远镜,那佘山天文台的40厘米双筒折射望远镜无疑位列第一。1900年,这架当年号称“远东第一镜”的大型天文望远镜就已经在上海这个冲积平原的最高山巅上开辟了自己的观天之路。

  

晨曦中的百年老镜遥指天穹。

法国传教士蔡尚质于1883年来到中国时,先到徐家汇天文台工作,改变了该台以气象和地磁观测为主的状态,开始筹办测时和授时业务。为了提高徐家汇天文台在世界上的地位,蔡尚质为首的传教士们积极募款购进了一架40厘米口径的双筒折射望远镜。

这架望远镜由法国巴黎的高梯埃光学工厂制造,采用了当时最流行的天图式(Carte du Ciel)结构,即在一钢制长方管上,并排安装两台类似的折射望远镜,同时配置大赤道仪。与望远镜配套的10米铁制大圆顶,是由巴黎Gilou厂承造的。这架望远镜最终在距离徐家汇25公里的西佘山山顶安了家,于1900年完成安装,并开始投入使用。

 

百年前的40厘米双筒折射望远镜。

我们现在看到的望远镜像一根长方形的钢铁管子,里面装有两架基本相同的消色差折射式望远镜,它们的物镜直径都是40厘米,焦距长约7米。这两架望远镜并排装在一起,各有各的用途。其中一架望远镜的下端有目镜接口,可直接用眼睛观察;另一架的后面则装有30厘米×30厘米见方的底片盒,安装专用的天文玻璃底片。该望远镜在近百年的科研观测中拍摄了大量的天文底片,现在保存下来的就有7000多张,它们不仅具有文物价值,还具有科研价值,迄今仍有科学家们在利用这些底片数据从事科研工作。

这架望远镜虽有3吨多重,但由于设计合理,它可以灵活地在架子上左右、上下转动,对准天上不同位置的星体。铁制大圆顶也能360度转动,它的上面有一道天窗,平时是封闭的,防止雨水、灰尘落进来;晴天观测时,圆顶转到准备观测的方向,再把天窗打开,就可以用望远镜观测了。

在望远镜的下面,有一个铁条焊成的座椅,它是一开始就有的原配观测座椅,100多年来,中外好几代天文学家坐在这个位子上,度过了无数个不眠之夜。

 

40厘米双筒折射望远镜拍摄的太阳黑子

这架望远镜最初主要从事太阳观测。工作人员利用它拍摄和描绘了大量高分辨率的太阳黑子;用分光镜观测日珥,进行了测量和研究,成果发表在当年的《佘山天文台年刊》上。后来,工作人员又用它拍摄了大量各种类型的天文照片,开展了丰富多彩的科学研究,如星团、新星、变星、双星、彗星、小行星等。1916年开始系列观测,历经十余年测算编制而成的《佘山赤道星表》(1928年出版)更是该台辛勤工作取得的卓越成就之代表。

在40厘米望远镜圆顶室内的壁橱里,还陈列着这个望远镜的各种附属配件,例如观测天体用的各类目镜、观测太阳专用的滤光片、望远镜驱动装置、高精度天文摆钟等,还有一个壁橱专门展示了天文照相所用的特殊天文底片,令人大开眼界。

 

40厘米双筒折射望远镜拍摄1910年回归的哈雷彗星照片。

历经的100多年岁月中,这架望远镜取得了辉煌的科研成果,现在当之无愧地成为上海天文博物馆的镇馆之宝。

 
 
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